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美国iRobot公司的成功之路可复制么?

发表于:2019-05-24 11:47 作者:新闻小编 来源:新闻小编

  智能手机早已进入千家万户,人手一台甚至几台。那么,机器人会不会呢?当然,你不用怀疑,这样的变化已经悄然发生。而有一家企业就成为了其中的佼佼者那就是美国服务机器人巨头iRobot。作为美国纳斯达克机器人第一股,iRobot的一举一动都足以在机器人界搅动一片热潮。伴随着旗下扫地机器人的大卖,机器人正以人类助手的姿态加速来到我们的现实生活

  了解iRobot的人,也许是从电商商城中的火热促销的扫地机器人开始的。其实,iRobot可远远不止扫地机器人这么简单。

  从军用发家的技术控

  其实,最早,iRobot是从军用机器人发家的。当时,刚刚创立的iRobot的第一款产品是太空探测机器人Genphis。

  Genphis的形态类似章鱼,6足,可以完成自主行走,专门为太空探索而设计。该机器人目前作为藏品,收藏在美国华盛顿国家航空科学馆。该机器人可谓是典型的产学研结合的产物,当时,身为MIT教授的Rodney Brooks(罗德尼布鲁克斯)为了实践能够在动态环境中使用真实的感官和外界交互的机器人,而发明了该机器人,可谓对传统机器人学的一种革命性创新。Genphis的成功研发被称为经济型实用机器人的突破性标志。

  没过几年,iRobot又研发出能够排爆的Ariel机器人。同时,iRobot推出一款用于探测及排除危险物品的机器人Fetch。

6足机器人Genphis

  1997年,iRobot与著名的专业清洁公司庄臣开展项目合作,联合开发了一款大型清洁车,可一次性完成扫地、打蜡、抛光等清洁任务。而正是这个项目积累下的专业清洁技术,为iRobot之后开发扫地机器人埋下了伏笔。

  1998年,iRobot赢得美国黑科技大本营DARPA(美国国防部高级研究计划局)的合约,研发PackBot战术移动机器人,被称为世界上最成功的、久经沙场的机器人。通过3年的研发,PackBot被成功应用于911事后在损毁的世贸大厦中搜索幸存者。

Packbot

  之后,PackBot参与了伊拉克战争、阿富汗战争等,挽救了无数士兵的生命,并于2011年进入日本福岛核电厂检测核辐射。2014年的巴西世界杯和2018年的里约奥运会均采购了iRobot生产的PackBot作为安保机器人。

  除此之外,iRobot还一连串发布了蛇形机器人、小型地面无人驾驶车(SUGV)、探测机器人(Firstlook)、负重机器人(Warrior)、海事机器人等各领域的特种机器人。

Firstlook

Warrior

SUGV

  近年来,iRobot开始与越来越多的商业巨头开展合作。

  2007年,iRobot与波音公司联合开发设计名为SUGVEarly的新一代小型无人驾驶车,该机器人具有现金的侦查和实时收集情报的能力;

  2011年,iRobot公司与InTouchHealth合作,研发出远程医疗服务机器人RP-VITA,该机器人已经在美国医院上岗;

  2013年,iRobot对外宣布,与思科联合推出企业级服务机器人iRobot Ava 500视频协作机器人;

  2015年,在CES上,iRobot宣布成功应用英特尔的Realsense技术,实现Ava 500的隔空对话。

  师徒三人行

  1990年,麻省理工学院(MIT)著名的计算机科学与人工智能实验室(CSAIL)的机器人学教授Rodney Brooks(罗德尼布鲁克斯)与其得意门生Colin Angle(科林安格尔)、Helen Greiner(海伦格雷钠)联合创立了该公司。据创始人透露,iRobot这个听起来颇具风格的名字灵感其实是来自于机器人之父Isaac Asimov的著作《I,Robot》。

海伦(左)、罗德尼(中)和科林

  iRobot的创业团队的超强研发与整合资源能力成为其成功的重要基因。

  罗德尼布鲁克斯是美国国家工程院院士,是机器人与人工智能领域的权威,曾经位列美国《探索》杂志30周年的世界十大科学家;

  海伦格雷钠是iRobot的前总裁,具有麻省理工学院机械工程学士学位和计算机硕士学位,在NASA的喷射推进实验室发展中起到了重要的作用,并身兼国防工业协会董事,被美国《财富》杂志评为十大最具创新精神的富豪;

  科林安格尔目前是iRobot公司的董事会主席兼CEO,亦是罗德尼教授的学生,参与设计了基于行为理论的六足机器人Genphis的设计,曾经为NASA设计了行为模式导向的漫游系统,于1997年带领太空船探索火星。

  《现代机器人技术》甄选了11位全球机器人学家中,师徒三人皆上榜,可见这三位创始人对全球机器人产业的影响力有多么深远。

  iRobot的研发团队位于美国波士顿和加利福尼亚,拥有超过700项专利,近年来,公司员工数量猛增,已将全球超过600名不同领域的顶尖人才纳入麾下。

iRobot职员人数变化图

  2005年,iRobot成功在纳斯达克上市之后,罗德尼布鲁克斯和海伦格雷钠开始谋划新的机器人领域。2008年,二人请辞,罗德尼选择进军工业机器人领域,创办Rethink Robotics公司;而同年,海伦则选择创建CyPhy Works,进军无人机领域。

  目前,虽然三人各自经营着自己的一亩三分地,各有专攻,但依然从事着他们热爱的机器人产业,为全球人类的机器人革命奉献着自己的能量,而师徒三人的这段成功的创业故事也成为业内传诵的佳话。

  风靡全球的Roomba

  谈到iRobot,最为人津津乐道的当然不是其发家的军用领域,而是早已成功步入千家万户的家用系列机器人Roomba。

  有了之前特种机器人领域的积淀,iRobot开发扫地机器人如鱼得水。来自太空探测机器人的智能导航技术、来自排雷机器人的覆盖算法、来自专业清洁车的清扫技术纷纷成就了Roomba产品的成功之路。历经5年研发,Roomba终于在2002年成功试水民用市场,一经上市,便大受欢迎。

  作为具有广阔前景的家庭市场,扫地机器人的需求自然比军用市场大得多。目前,iRobot研发的家用机器人在全球各地的销量已经突破了1400万台。而作为其发家的军用机器人产品,累计销量不足一万台,可谓相形见绌。该系列也使得iRobot赚的盆满钵满,并促使iRobot在纳斯达克挂牌。

  除了扫地机器人,iRobot还研发了擦地机器人Braava和洗地机器人Scooba,当然,无论是销量还是知名度,两者均远远低于扫地系列Roomba。

  2011年,iRobot的家用清洁机器人全球销量突破600万台大官。仅仅2年后,该数字便迅速攀升至1000万台,打破民用机器人市场历史记录。

  2015年,iRobot主营收入高达6.168亿美元,同比增加10.76%。近两年,家用机器人的营收占比始终保持在90%以上,2015年,iRobot家用机器人系列产品实现营收5.596亿美元,占比90.73%。

  除此之外,iRobot的国际化之路也走得愈发顺利。自2012年开始,iRobot的国际营收首次超过了美国国内,截至2015年,已上升至整个公司占比的56.2%。

  蓝海一片

  作为最早进入普通老百姓家庭的服务机器人市场先锋,扫地机器人的市场到底有多大呢?其实,在很长一段时间内,服务机器人市场都没有实现产业化,而iRobot正是抓住了这一细分领域,找准了契合点,适时推出了Roomba,可谓天时地利人和。

  在美国这一科技发展最前沿阵地,扫地机器人的渗透率不过16%,而我国的渗透率更低至约4%。作为全球人口第一大国,随着我国人口老龄化不断加剧,科技接受度不断增加。全球也都或多或少面临着与中国类似的情况。可见,扫地机器人未来的市场前景十分广阔,iRobot的成功也势必会引领全球服务机器人市场繁荣发展。

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